Un día como hoy, 7 de septiembre de 1859 comienza a funcionar completamente el famoso reloj Big Ben, este día las campanas empezaron a marcar los cuartos con cuatro notas de un pasaje del Mesías de Handel, aunque el reloj se puso en funcionamiento el 31 de mayo, no fue hasta el de 11 de julio cuando la gran campana sonó por primera vez, pero es el 7 de septiembre cuando empieza a funcionar completo.

Realmente Big Ben es el nombre con el que se conoce a la gran campana del reloj situado en el lado noroeste del Palacio de Westminster, la sede del Parlamento del Reino Unido, en Londres, y popularmente por extensión se utiliza también para nombrar al reloj de la torre.

El reloj, el más grande del mundo, consta de cuatro caras y cinco campanas.

La campana, se encarga de dar las horas, pesa 13,8 toneladas y no es la original. La original pesaba 16 toneladas y nunca fue instalada en la torre, ya que al no estar construida todavía, fue instalada en el "New Palace Yard", pero la campana se rompió y tuvo que ser construida una nueva, junto a cuatro campanas más, que se encargan de dar los cuartos.

Los cuatro laterales del reloj y sus esferas fueron diseñados por Augustus Pugin. Cada lateral está formado por una estructura esférica de hierro de 7 metros que contiene 312 piezas de cristal opaco, como una vidriera. Algunas de estas piezas pueden retirarse para revisar las manecillas del reloj. Los marcos de las esferas son dorados. En la base de cada cara del reloj, hecha con letras de latón, hay una inscripción en latín: DOMINE SALVAM FAC REGINAM NOSTRAM VICTORIAM PRIMAM (Dios guarde a nuestra reina Victoria I).

El reloj es famoso por su gran fiabilidad y precisión. Fue construido por el relojero Edward John Dent y tras su muerte en 1853 su hijastro Frederick Dent completó el trabajo en 1854. El diseño correspondió a Edmund Beckett Denison y a George Biddell Airy.

La historia de la torre y el reloj en Londres, el primero fue erigido en la Edad Media, en el año 1290, fue reemplazado por uno más moderno en 1367, el cual se descompuso en 1699 y fue sustituido por un reloj solar.

En 1834 un incendio consumió casi por completo el Palacio de Westminster, por lo que debió construirse uno nuevo. Seis años más tarde comenzó la obra, a cargo del arquitecto Charles Barry, sin embargo, la nueva torre del reloj no se empezó hasta 1843.

El Big Ben sólo se detuvo dos veces a lo largo de su existencia y no fue durante los intensos bombardeos de la Segunda Guerra Mundial: la primera ocasión fue en 1976, cuando el mecanismo del reloj se destruyó y su reparación duró alrededor de nueve meses y en 2007 que dejó de funcionar siete semanas por trabajos de mantenimiento.

Otras torres en distintos lugares del mundo se han inspirado en el aspecto del "Big Ben", parlamento de Canadá, en Ottawa, el Reloj monumental de Pachuca en México, la torre del reloj en Victoria, Seychelles, el Pequeño Big Ben de La Paz, en Bolivia y la torre reloj de Antofagasta, en Chile.

Existen ciudades que pueden identificarse a partir de sus monumentos, por ejemplo, Nueva York y la Estatua de la Libertad, París y la Torre Eiffel y, sin duda, Londres y el Big Ben.

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