Un día como hoy, 15 de septiembre de 1254, nacía Marco Polo, este mercader y viajero veneciano, fue célebre por el relato que dio a conocer en la Europa medieval las tierras y civilizaciones del Asia central y China con su libro Los viajes de Marco Polo.

Sus contemporáneos apenas podían creer los relatos de Marco Polo en la lejana Catay (la actual China). La crónica de Marco, hablaba de tierras exóticas, civilizaciones desconocidas e inmensas riquezas con las que regar los mercados de Occidente. La suya fue, en suma, una aventura que golpeó fuerte en el imaginario de su tiempo.

Nacido en el seno de una próspera familia mercantil en la ciudad-estado italiana de Venecia. Su padre, Niccolò, y su tío Maffeo habían partido el año anterior en una expedición comercial a largo plazo. Llegaron a Asía donde se entrevistaron con  Kublai Kan, nieto de Genghis Khan , emperador de Mongolia y China, que decidió enviarlos en una misión de buena voluntad al Papa. En 1269 regresaron a Venecia.

Dos años más tarde en 1271 Niccolò y Maffeo iniciaron el viaje de regreso a la corte de Kublai Kan, acompañados por Marco, que ya tenía diecisiete años. A petición de Kublai Kan, obtuvieron un aceite sagrado de la Iglesia del Santo Sepulcro en Jerusalén y luego retrocedieron a Acre para recoger regalos, documentos papales y dos frailes del recién elegido Papa Gregorio X. Durante los tres años siguientes caminaron lentamente por desiertos, pasos de alta montaña y otros terrenos accidentados, alrededor de 1275, llegaron al opulento palacio de verano de Kublai en Shangdu, o Xanadu.

Marco pronto se ganó su favor, Kublai Khan le hizo su consejero, permaneciendo 17 años a su servicio. Poco después Marco pasó a ser emisario del kan, quien le daría diversos destinos a lo largo de los años. Marco Polo llegó a conocer las vastas regiones de China y los numerosos logros de la civilización china, muchos de los cuales eran más avanzados que los contemporáneos europeos.

Después de muchos años de buscar una liberación del servicio, los Polos finalmente obtuvieron el permiso de Kublai para escoltar a una joven princesa a su esposo Arghun, el gobernante mongol de Persia. Llegaron a casa en 1295, un año después de que la muerte de Kublai envió al Imperio Mongol a un declive irrevocable.

En 1295 Venecia estaba en guerra con su rival, la República de Génova. En el transcurso del conflicto Marco fue capturado y encarcelado por los genoveses. En la cárcel se encontró con el escritor aventurero Arthuriano Rustichello de Pisa, con quien colaboraría en un manuscrito en 1298 llamado "Descripción del Mundo", que inspiraría entre otros, a Cristóbal Colón que poseía un ejemplar del libro.

Un tratado de paz genovés-veneciano en 1299 permitió a Marco Polo volver a casa, donde continuó comerciando. Marco Polo murió en enero de 1324, después de haber ayudado a inspirar a una generación posterior de exploradores.

Pero cuánto hay de veracidad en sus relatos. La redacción estereotipada que se ofrecen en el libro de lugares y acontecimientos ocurridos en el sur de China contrasta con la más detallada y concreta en cuanto los sucesos se producen en el norte. De esa diferencia concluyen que es posible que los Polo pasaran gran parte del tiempo en esta última zona,  y que su conocimiento del sur dependiera mucho más de testimonios de segunda mano. Entre las razones que se esgrimen para no dar como ciertos algunos de sus relatos esta que no figura en ninguna fuente histórica china o mongol.

En los relatos se afirma que Marco Polo fue gobernador durante tres años de la ciudad china de Yangzhou, pero no aparece en las detalladas listas de administradores locales de la dinastía Yuan. En defensa de que el veneciano sí estuvo en China tenemos la exhaustiva descripción de las monedas chinas de la época, así como del proceso de producción de sal en China, que por su complejidad, no podría ser relatada sí no hubiera sido vista con sus propios ojos.

Independientemente de si todo o parte de su relato fue de primera mano o no, lo que sí es cierto que fue el primero en documentar la vida y costumbres de otros seres que no estaban sometidos a los rigores de una ética cristiana y que su libro causó un gran impacto en su época, siendo un gran éxito, traducido a varias lenguas en vida del autor, en una época anterior a la invención de la imprenta en la que todos los libros eran manuscritos.

SSP Estética Centro de Estética de las Tablas.